科技界現時最炙手可熱的話題,總離不開自動駕駛,包括Google及Tesla等科技公司,都在不斷投入資源發展。他們都有共同概念:基於共乘(Car Pool)的個人交通工具(Personal Transport),提供點到點的服務。然而「共乘」這概念並非新觧事,地球上每刻每秒都在進行 ─ 就是「公共巴士」。而自動駕駛巴士,亦正在萌芽中。

Google Pod Car
Google 正在研發的自動駕駛車輛 Pod

就算在高汽車擁有率的美國(在2013年的人口普查中,平均每個美國家庭擁有1.8車汽車),根據美國公共交通協會統計,每個工作天,紐約有超過250萬人次利用巴士服務,而在被譽為汽車天堂的愛洛杉磯,每天仍均有超過100萬人次使用。巴士是任何一個城市的交通系統的重要組成部分:連接人與人的居所,工作,學校和購物。雖然利用個人交通工具住返工作地點是每個上班族的夢想,可是主幹道上的一輛巴士仍然是比一群Pod Car更善用珍貴的路面資源。

自動駕駛已經是城市交通管理部門一大議題,當然全面使用仍然是很遙遠的事,但最重要的是看到自動駕駛如何應用於快速發展的交通生態系統(Transportation Ecosystem)中。每一個交通管理部門每天都正想辦法讓你去你想去的地方。San Francisco Municipal Transportation Agency (SFMTA) 的Timothy Papandreou說:「隨著世界人口正向城市遷移,無可置疑地集體運輸工具比個人交通工具更有效率地接載乘客。城市需要多元化的運輸服務,使城市能動起來。」

Heathrow Pod
倫敦Heathrow機場全自動無人駕駛的Heathrow Pod運輸系統,連接機場客運大樓與租車區

梅賽德斯-平治(Mercedes-Benz)發言人Uta Leitner對自動駕駛巴士前景表示樂觀,「毫無疑問,在可見將來,路上的巴士會有更部份以至全自動駕駛。但當然,駕駛員仍然會保留,作為最後防線。」

美國聯邦公共交通管理局(Federal Transit Administration)也看到了自動駕駛的潛力,拜現代電腦科技及大數據時代所賜,自動車輛所提供的數據除協助交通管理外,亦能調整巴士班次以至提供需求為主的運輸服務(Public Transport on-demand)。

可是,人們總是渴求個人交通工具,但高速公路上填滿了小車子不能解決交通問題。把個人交通工具與公共交通工具結合,將會是未來。一輛大型巴士帶你到最接近的目的地的轉乘站,再轉乘小型個人交通工具到目的地,絕對能讓上班一族省掉不少時間。

自動車輛將最終使我們的道路更安全,乘車更舒適。將公共和私人交通方式連接,實現巴士及小型個人車輛可以基於需求作出路線及班次調整,從來沒有做過。但羅馬不是一日建成,只要有市民的支持及監管機構的遠見,真正的智能運輸系統,指日可待。