一直以來九龍巴士期望以空調化為乘客提供更優質服務。八十年代當時正手執英國巴士製造業牛耳的Leyland,在1988年為九巴提供了一輛以引擎動力直接驅動空調系統的11米Olympian(DX2437/後來編作AL1)作試驗之用,而且效果空前成功,摒棄了業界一直以來以獨立引擎驅動空調機的觀念,所以在短時間內已奪得城巴、九廣鐵路以及後來九巴的大批訂單。令另一邊廂,同樣視香港為重要市場的Dennis亦不甘示弱,趕緊以當時旗下在香港最成功的雙層巴士Dragon及Condor(亦即是三軸的Dominator 6×2)為基礎,研發空調巴士以追上市場的潮流。

Dennis在1989年生產的第一輛空調Dragon是11米版本,底盤編號是DDA1806-515,動力來自280匹馬力的CumminsLTA10引擎,配ZF的4HP590全自動四前速波箱。空調系統是日本Nippon Denso設計製造,以由引擎直接帶動的壓縮器所驅動。車身採用Duple Metsec當時的全新設計,這更具時代感的車身亦與同時期九巴所訂購的非空調Dragon(在90-91年於香港裝嵌的S3N222-270)相同,期後更成為中巴往後所訂購的Condor上的標準設計。AD1上下層車頭擋風玻璃採用了黑框「鷄翼」的車窗,除了司機位外,全車均採用了全密封式圓角車窗設計。

AD1車廂沿用了九巴當時的標準:啡色防火板內旁板,標準啡色座椅(Nn攝)
AD1車廂沿用了九巴當時的標準:啡色防火板內旁板,標準啡色座椅(Nn攝)

由於AD1是Dennis向九巴所提供的樣辦車,故車廂內飾沿用了九巴當時的標準:內旁板是啡色防火板,座椅是一般九巴的標準啡色座椅,但椅墊的材料卻是與空調MCW Metrobus的一樣,而車窗內框玻璃纖維則採用了白色,此項設計亦成為日後九巴非空調Dragon的標準。

AD1的上層設66個座位、下層41個座位,全車連企位共可法定乘載141人。這輛樣版Dragon空調巴士在英國完成裝嵌及測試後才於90年初付運香港。雖然AD1出現比競爭對手Leyland Olympian AL1空調巴士遲了近2年時間,但令業界最意想不到的是,在九龍彼岸的中華巴士公司竟然在未經實際試用前一口氣訂下了12輛同型但名為Condor的空調巴士。

在1990年4月,AD1正式投入服務,登記車牌號碼為EL5113,九巴為了突出其空調巴士的形象及與空調Leyland Olympian AL1看齊,採用了白色為主調、灰色裙腳再加條兩紅線的塗裝,並把AD1及AL1一同派往6號路線服務,以取得更多實際營運狀況的數據,又可及廣收宣傳雙層空調巴士服務之效。當時乘客只需付普通巴士的車資,便就可享受空調巴士的服務。由於試用的效果理想,九巴旋即在數個月後訂購了第一批Dragon空調巴士。

隨著後來更多的空調巴士加入了九巴,這兩輛樣版巴士同時被調至全空調服務的238M,再於大約一年之後,AD1被調到九龍灣廠,與其他簇新的11米Dennis Dragon及11米Leyland Olympian空調巴士在1A線上並肩作戰。由於九巴車隊中各種不同型號的空調巴士與日俱增,所以九巴在91年為他們制訂了車隊編號,11米空調Dennis Dragon被編為AD,EL5113亦成為了AD1。此時AD1在上層又加了一些通風設施,例如早年在Metsec車身的Fleetline上採用的「星型」車頂通風口。

經過幾年在1A線的日子後,AD1被調派至在九龍灣廠管轄下的6C、14、16M、98D等路線掛牌行走,期間AD1的兩側車身的窗柱被髹黑,車頭改用密封式車窗,頭車牌由方型轉為長型,座椅面轉為粉紅色,車廂的內旁板亦由熱狗啡色改為冷馬灰色,從此AD1的外貌與其他空調Dragon近似了,要細心才能分辨到它。

過了千禧年AD1被調離了九龍灣廠,在往後的數年間,AD1曾分別被調配至沙田廠、屯門廠、荔枝角廠旗下,雖然AD1的外觀及車廂已作出多番改良,但始終無法釋除乘客主觀上的「熱狗改裝」疑惑,而且其熱狗款式的座椅更是乘客投訴的源頭,每個曾負責駕駛AD1的車長都需要費盡唇舌去向乘客解釋這是車費較高的空調巴士。所以各廠的車務都只好讓AD1當上後備車,而且每每在各廠間的車輛資源調動中將AD1率先放在名單上。

圖中的行走40X的AD1是拍攝於07年5月3日, 亦即是AD1最後服務市民的日子。(劉揚 攝)
圖中的行走40X的AD1是拍攝於07年5月3日,亦即是AD1最後服務市民的日子。(劉揚 攝)

到了晚年,AD1被編入沙田廠,幸運地曾短暫地在40X,46X等路線掛牌行走。當AD1在2007年5月3日行走了40X,後因波箱故障而被留廠,AD1在7月除牌之前都再未有被派出行走服務乘客了,由於有關方面曾有考慮將AD1延長數月壽命以解決車輛不足的問題或改裝成訓練巴士,所以AD1在留廠期間曾被妥善維修及換上一個完好的波箱,另類的AD1最終當然最終是難逃被九巴放棄的厄運,加上九巴在招標出售AD1時在合約訂明了必需保留某些重要的機械部件,所以令個別計劃保留古舊巴士的熱心車迷打消了購入AD1收藏的念頭。AD1最終亦在10月於錦田某廢車場被肢解,只有部份被拆下來的零件被遺愛人間,移植在其他Dragon上繼續為市民作出貢獻了。

AD1在2007年退役後於10月被駕駛至錦田的廢車埸肢解。(Wilson Pang攝)
AD1在2007年退役後於10月被駕駛至錦田的廢車埸肢解。(Wilson Pang攝)

雖然空調第一龍的故事亦在此完結,但Dennis在18年前為AD1的努力卻成就了旗下的產品往後在香港市場的佔有率,延續了Dennis在香港的傳奇。